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イチローの壮大な挑戦=夏にも驚異の4000安打

ブルージェイズとのオープン戦で安打を放つヤンキースのイチロー=2月28日、米フロリダ州タンパ


 米大リーグ、ヤンキースのイチロー外野手(39)が、日米通算4000安打にあと116本と迫っている。けがなどがなければ今季中の達成は確実。驚異的な金字塔が今夏にも打ち立てられそうだ。

 大リーグの通算最多安打記録はピート・ローズ(レッズなど)の4256本。2位はタイ・カッブ(タイガースなど)で、大台に達したのは長い歴史の中でこの2人しかいない。試合数の違いなどで単純に比較できないが、日本のプロ野球では張本勲(東映など)の3085本が最多。イチローが積み上げてきた数字のすごみが分かる。

 2004年には大リーグの年間最多安打記録を塗り替える262本を放った。さらに勲章が加われば、将来的に米野球殿堂入りする可能性は一段と高まる。開幕を目前にしたイチローに迫った。

 ◇「下り坂」の声封印できるか=夏場にも大台到達

 日本のオリックスで9年、大リーグで昨季まで12年の日米計21年で、積み重ねた安打は3884本(うち米国で2606本)。イチローは順調にいけば、7月ごろにも大台に届く。

 2011年は大リーグ入りしてから初めて打率3割と200安打に届かず、年齢的な衰えを指摘された。昨季も夏場まで打率2割6分台に低迷していたが、7月23日にマリナーズからヤンキースに移籍した後は3割2分2厘。後半の好調は一時的なものか、それとも完全復活と言えるのか。今季はその問いに答えが出る。

 「移籍後は、まるで4~5年前のようにプレーしている」と話すのは、ヤンキースと開幕戦で戦うレッドソックスのジョン・ファレル監督。「盗塁をたくさん決め、安定的に強烈なライナーを飛ばす。ニューヨークの雰囲気が活力を取り戻させたのだろう」と指摘する。

 大リーグ公式サイトでマリナーズ担当のグレグ・ジョーンズ記者は、「時に(移籍などの)変化は効果をもたらすが、いずれ年齢が体に影響を及ぼす。いつまで『イチロー』でいられるか興味深い」と注視する。

 イチローは「ポテンシャルだけでやってきた39歳と、いろいろなものを積み重ね、さまざまなことを考えてきた39歳を一緒にしてほしくない」とプライドをのぞかせる。10月で40歳。大記録が懸かるだけでなく、成績と年齢を絡めようとする周囲の見方を一掃する意味でも重要なシーズンになる。

 ◇偉業達成で殿堂入り加速=絶大な「4000」への敬意

 キャンプ初日、イチローは「(今季の)目標はないことはない」と独特の言い回しをした。具体的な数字には言及しなかったが、米国で過去2人しか到達していない大台は試合を重ねるごとに視界に入ってくるだろう。

 「4000」が持つ重みには、名だたる一流選手も敬意を抱く。大リーグ歴代8位の3319安打を放ったポール・モリター氏もその一人。「私は21年かけて3300本。4000本がいかに大きな数字かはよく分かる。若い頃から安定的に打てなければ絶対に届かない」と強調する。

 イチローと何度も首位打者を争ってきたツインズのジョー・マウアー捕手は、「4000本に迫ろうとするなら何度も年間200本以上打たないといけないが、自分は一度もやったことがないよ」。ライバルが積み上げてきた安打の山に驚きの視線を送る。

 既に10年連続200安打の実績などで引退後の米野球殿堂入りの可能性は高いが、新たな金字塔が加われば日本人初の表彰に一段と近づく。西武で活躍したオレステス・デストラーデ氏は「イチローは日米両方で殿堂入りする初の選手になる」と予想する。

 日米通算成績と大リーグ単独の成績を同列に扱うことには異論もあるが、モリター氏は「人々は敬意を表するだろう。(通算本塁打数で大リーグ最多記録を上回った)王貞治のように」とみる。イチローが放つ節目の一打を、米球界はどう受け止めるだろうか。


(時事)




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